เนื้อเยื่อในหลอดอาหารประกอบด้วยชั้นฐานที่ท้ายที่สุดจะก่อให้เกิดเซลล์ที่แตกต่างกันหลายชั้น ในการศึกษานี้ นักวิจัยพยายามค้นหาว่าเซลล์ต้นกำเนิดเหมือนกันหรือมีความแตกต่างในการแสดงออกของยีนหรือไม่ ชนิดเซลล์ที่เปลี่ยนแปลงในบริบทของมะเร็งมีส่วนทำให้เกิด กระบวนการมะเร็งและไม่ว่าเราจะสามารถกำหนดเป้าหมายเพื่อช่วยรักษาหรือป้องกันมะเร็งได้

เพื่อเริ่มตอบคำถามเหล่านี้ วีแลนและเพื่อนนักวิจัยของเธอใช้โปรไฟล์การแสดงออกของยีนเซลล์เดียว ซึ่งเป็นเครื่องมือที่ระบุยีนทั้งหมดในเซลล์หรือเนื้อเยื่อที่สร้าง RNA ของผู้ส่งสาร โปรไฟล์เหล่านี้สามารถใช้เพื่อระบุเซลล์แต่ละประเภทภายในเนื้อเยื่อที่ซับซ้อนได้ โดยพื้นฐานแล้ว เรานำเซลล์มากกว่า 40,000 เซลล์จากเยื่อบุผิวหลอดอาหารของหนูเมาส์ และใช้โปรไฟล์การแสดงออกของยีนแต่ละตัวเพื่อจัดกลุ่มตามลักษณะที่เหมือนกัน เมื่อพวกเขาเริ่มการศึกษา Whelan กล่าวว่านักวิจัยคาดว่าจะพบเซลล์ย่อยประมาณ 3 เซลล์ที่จำแนกเป็นเบส แต่จริงๆ แล้วพวกเขาพบกลุ่มย่อย 6 กลุ่ม และอีก 4 กลุ่มที่จัดอยู่ในประเภทดิฟเฟอเรนติเอต นอกจากนี้ พบว่าเซลล์ประเภทหนึ่งมีลักษณะเฉพาะของทั้งเซลล์ฐานและเซลล์ที่แยกจากกัน และถูกกำหนดให้เป็นประเภทเซลล์ระดับกลาง